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La NASA developpe de nouveaux concepts pour le voyage spatial

Le science fiction devient réalitée ! La NASA vient d'allouer 5,1 millions de dollars à des concepts futuristes de voyage dans l'espace, dont une combinaison spatiale imprimée en 3D capable de générer de l'oxygène et un drone ressemblant à un oiseau.

La NASA a sélectionné un certain nombre de concepts technologiques futuristes, qui pourraient être utilisés pour aider l'humanité à se répandre dans le système solaire et au-delà.

Au total, 17 chercheurs de neuf États se partageront une subvention de 5,1 millions de dollars de la NASA, qui leur permettra de mener des études préliminaires sur les technologies à développer.

Parmi les idées qui bénéficieront d'une partie du financement figurent les combinaisons spatiales capables de générer de l'oxygène à partir de l'atmosphère martienne et les drones semblables à des oiseaux qui peuvent voler sur Vénus.

Connu sous le nom de programme NIAC (NASA Innovative Advanced Concepts), le programme a été lancé pour nourrir des idées visionnaires susceptibles de transformer les futures missions spatiales "par la création de concepts aérospatiaux révolutionnaires, radicalement meilleurs ou entièrement nouveaux". Si elles se concrétisent, ces technologies pourraient également permettre à la NASA d'explorer les lunes des géantes gazeuses ou d'examiner l'atmosphère d'une exoplanète.

La NASA a expliqué qu'elle ne savait pas combien de temps il faudrait pour que ces technologies deviennent réalité, car il s'agit d'un "stade très précoce" de la recherche. La NASA a donné l'exemple d'une de ces technologies, qui consiste à créer de l'oxygène sur Mars en aspirant du CO2, étudiée par l'Arizona State University de Tempe et intégrée dans des combinaisons spatiales imprimées à la demande.

Ces combinaisons spatiales personnalisées et rentables utiliseraient la technologie Digital Thread, qui intègre des composants analytiques numériques dans le produit final. Un astronaute entre dans un scanner corporel et, quelques heures plus tard, marche sur Mars dans une combinaison spatiale sur mesure, en respirant l'oxygène extrait de l'atmosphère martienne riche en dioxyde de carbone", selon un exemple donné par la NASA.   

Un autre exemple, fourni par le Massachusetts Institute of Technology de Cambridge, verrait "un drone gonflable ressemblant à un oiseau voler dans le ciel pour étudier l'atmosphère et les conditions météorologiques de la planète" sur Vénus. Des idées comme celles-ci relèvent actuellement de la science-fiction, mais elles pourraient un jour devenir réalité, grâce à une nouvelle série de subventions accordées par la NASA", a déclaré un porte-parole.

La dernière sélection de concepts comprend 12 nouveaux projets pour une étude de phase I, ainsi que cinq bourses de phase II qui permettront aux chercheurs de poursuivre leurs travaux antérieurs. Les projets n'en sont qu'aux premiers stades de leur développement et ne sont pas considérés comme des missions officielles de la NASA, mais plutôt comme une enquête préliminaire sur ce qui pourrait se produire.

Les études de phase I recevront chacune 175 000 dollars pour une étude de neuf mois, et les groupes de phase II recevront chacun 600 000 dollars pour une étude sur une période de deux ans.
Alors que nous nous tournons vers des destinations toujours plus difficiles à explorer avec des humains et des robots, les idées novatrices et la réflexion sur l'avenir seront essentielles pour nous aider à atteindre de nouveaux jalons", a déclaré Pam Melroy, administratrice adjointe de la NASA.

"Des concepts comme ceux qui sont étudiés dans le cadre de ce nouveau cycle de financement du NIAC nous aident à élargir le champ du possible afin d'en faire une réalité." Jim Reuter, administrateur associé du Space Technology Mission Directorate (STMD) de la NASA au siège de l'agence à Washington, a ajouté que la mission d'exploration de l'univers nécessite de nouvelles technologies.

Bref, nous avons hâte de voir ces concepts passer aux premiers essais, ce qui devrait accélérer la recherche spatial.

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